Jeannine Vanhille en Rudi Doms verdelen hun tijd tussen Kessel en het dorpje Ko Phlappla in Thailand.   © Chris Van Rompaey

 © Chris Van Rompaey

1 / 2

Rudi en Jeannine toveren villa in Thais dorpje om tot luxe guesthouse: “Oorspronkelijk was dit hier een rijstveld”

Kessel -

Rudi Doms (71) en zijn echtgenote Jeannine Vanhille (70) uit Kessel (Nijlen) zijn een bijzonder koppel. Ze begonnen in 2008 een luxe guesthouse in Thailand, maar niet voor eigen rekening. Ze financierden alles, maar de opbrengst gaat naar de Thaise manager, haar dochter en de grootmoeder.

Chris Van Rompaey

Guesthouse Kowsoeanloeang, genoemd naar de berg die achter de tuin opschiet, ligt in de provincie Ratchaburi, meer bepaald in het dorpje Ko Phlappla. Kowsoeanloeang bevindt zich zowat 100 kilometer ten zuidwesten van Bangkok, midden de rijstvelden, in een niet al te toeristische regio.

Toeristen die er een kamer boeken, worden in Bangkok met een eigen minibus opgehaald. De rit duurt vanaf de internationale luchthaven Suvarnabhumi tweeëneenhalf uur, maar omdat ik voldoende tijd heb en toch al in Bangkok was, kies ik voor de trein. Die doet, afhankelijk van het type, er zowat even lang over.

 ©  rr

Omdat ik onderweg van het uitzicht wil genieten (het begint vanaf 18.30u te duisteren in Thailand), kies ik voor de trein van 15.10u. Een metalen plaatje bij het instappen van wagon 12 vertelt me dat dit voertuig door Hyundai in 1996 in Korea gefabriceerd werd.

In eerste klas kost een zitje in de sleep coach 430 Baht (11,60 euro), in derde klas betaal je 215 Baht (5,80 euro), maar dan moet je het met een ventilator in plaats van airco stellen. Met andere treinen heb je al een treinbiljet voor 50 baht (1,35 euro).

De trein is oud, maar goed onderhouden. © Chris Van Rompaey

Hurktoilet

Een hurktoilet zoals hier in de trein vind je nog vaak in Thailand. © Chris Van Rompaey

Bij mijn eerste verkenning van het eersteklasrijtuig merk ik enkel een typisch Thais hurktoilet op. Geloof me, in een rijdende trein, er zijn ‘gemak’kelijkere activiteiten. Gelukkig ontdek ik later om de hoek toch ook een zittoilet, met in dezelfde ruimte zelfs een douche met warm water.

Rond 18.30u, met een vertraging van veertig minuten, arriveer ik dus ongeschonden in het treinstation van Ratchaburi. Het beloofde minibusje legt de afstand van twaalf kilometer naar guesthouse Kowsoeanloeang af in een vijftiental minuten.

Rudi Doms vertelt me er dat hij in 2003 eerder toevallig in Thailand verzeilde. “Met een vriend des huizes ben ik naar hier gevlogen om er met hem een bedrijf te beginnen. Daar is uiteindelijk niets van terechtgekomen, waardoor ik een goed jaar later beslist heb om zelf een bedrijf in Thailand op te starten. Maar het probleem is dat de Thaise wetgeving niet toelaat om daar als buitenlander iets te beginnen. Je hebt dus een Thai nodig die je kunt vertrouwen.”

Kapster als general manager

Die Thai is Ake Unpradit. “Haar heb ik toevallig leren kennen. Ik deed hier steeds een beroep op dezelfde chauffeur, maar op een bepaalde dag had hij andere verplichtingen. Hij zou zijn dochter en een vriendin van haar met een auto sturen. Die vriendin was Ake en het klikte onmiddellijk met haar. Ze baatte een kapsalon uit en kwam zeer goed aan de kost. Toch vroeg ik haar of ze voor mij wilde komen werken. Na een goede week bedenktijd hapte ze toe.”

Ake Unpradit, general manager maar vooral duivel-doet-al, maakt het zwembad schoon. © Chris Van Rompaey

Dankzij Ake kon Rudi zijn bedrijf, Nadomex, in Thailand opstarten: eerst in Nakhon Pathom, daarna in Ratchaburi. “De zaak staat dus op haar naam. Met Nadomex legden we ons toe op de productie en export van iets duurdere tuindecoratie, vooral in graniet en zandsteen.

De zaken gingen goed. We hadden zeventien mensen in dienst en werkten met een eigen verdeler in België. Maar toen in de tweede helft van de jaren 2000 de crisis in België uitbrak, slabakte de verkoop. Begrijpelijk natuurlijk dat als je moet besparen, je dat op tuindecoratie doet.”

Jeannine Vanhille en Rudi Doms verdelen hun tijd tussen Kessel en het dorpje Ko Phlappla in Thailand.   © Chris Van Rompaey

Wijn van rijst en ananas

Uiteindelijk namen Rudi en Jeannine de moeilijke beslissing om hun bedrijf stop te zetten. Jeannine en Ake hadden namelijk een alternatief uitgewerkt. “Af en toe kwamen hier vrienden van Rudi en Jeannine op bezoek en die bleven dan in een van de kamers in de villa overnachten”, vertelt Ake Unpradit.

“De mensen reageerden telkens zo positief dat we beslisten de villa tot een guesthouse om te vormen. In die villa verhuren we sinds 2008 vier kamers: twee grote en twee iets kleinere. Omdat de kamerverhuur niet onmiddellijk van grond kwam, begonnen we ook wijn te maken, op basis van rijst en ananas. Met die productie en de verkoop ervan in België zijn we gestopt eens we voldoende toeristen over de vloer kregen.”

Een van de kamers in het guesthouse. Ze hebben allemaal een eigen badkamer. © Chris Van Rompaey

De guesthouse werd steeds populairder, tot ook hier corona abrupt voor een stilstand zorgde. “Van de ene op de andere dag mocht je Thailand niet meer binnen en het toerisme is nog maar enkele maanden opnieuw op gang gekomen. Maar allerlei administratieve verplichtingen door de Thaise overheid zorgden ervoor dat de grote massa nog niet naar Thailand teruggekeerde.

Toch ben ik ervan overtuigd dat nu de regering de Thailand Pass (een webgebaseerd systeem voor reizigers om hun reis- en gezondheidsinformatie in te vullen, red.) op 1 juli afschafte, de toeristen in groten getale zullen terugkomen”, zegt Rudi.

De villa van Rudi en Jeannine werd een guesthouse. © Chris Van Rompaey

Het guesthouse wordt dus gerund door Ake Unpradit, de general manager én eigenares. Rudi, die tien tot elf maanden per jaar in Thailand verblijft, helpt er als vrijwilliger. Jeannine reist op en neer, en vertoeft zo een zestal maanden in Thailand. Zij wonen in de villa, tenzij alle vier de kamers verhuurd zijn, want dan verhuizen ze naar een van de leegstaande arbeidershuisjes. Die liet Rudi destijds bouwen voor het personeel van Nadomex.

Exotische tuin

“Ons guesthouse bevindt zich op een perceel van een hectare groot. Oorspronkelijk was dit hier een rijstveld, een klein moeras, zeg maar. Er waren 1.500 vrachtwagens grond nodig om het eerste deel op te hogen. Onze gasten kunnen hier genieten van de grote, exotische tuin met gezellige zithoek, waterval met siervissen en een goed onderhouden dag en nacht beschikbaar zwembad met gratis badhanddoeken en ligbedden met parasols. We serveren een verzorgd en uitgebreid ontbijt. Nooit verblijven hier meer dan negen gasten”, benadrukt Rudi Doms.

Vanop het terras zie je de berg Kowsoeanloeang. © Chris Van Rompaey

“We verhuren onze kamers telkens op basis van twee personen en we passen hetzelfde principe toe op de rondreizen die we organiseren. Die rondreizen stellen we samen op maat van de klant, gaande van een daguitstap tot een meerdaagse excursie. Ake rijdt de gasten rond in onze minivan en ik begeleid de uitstappen als vrijwilliger.

Onderweg kiezen we voor hotels waar hoofdzakelijk Thai logeren en waar ik de hoteleigenaars ken. We stellen ook restaurants voor, zodat je lekker Thaise gerechten kunt proeven zonder dat je schrik moet hebben dat ze te pikant zijn.”

De gezamenlijke woonkamer van het guesthouse. © Chris Van Rompaey

Authentiek Thailand

Ratchaburi, bijna twee keer zo groot als de provincie Antwerpen, is bij de doorsnee Westerse toerist niet erg bekend. Maar dat maakt het verblijf hier des te authentieker. Toch kan je in deze provincie interessante daguitstappen maken.

“Naar de drijvende markten van Damnoen Saduak en Amphawa bijvoorbeeld. Met een bootje varen we langs de verkopers. Of we rijden naar Chomphon Cave, een grot met miljoenen vleermuizen. Een echt spektakel wanneer die naar buiten vliegen op zoek naar voedsel. Wie twee dagen wil wegblijven, nemen we mee naar Bangkok. Maar het kan nog langer: drie dagen naar Kanchanaburi (River Kwai, red.) of zeven dagen naar Chiang Mai bijvoorbeeld”, vertelt Ake erg enthousiast en mét de typisch Thaise glimlach.

Chompon Cave, waar miljoenen vleermuizen rondvliegen. © Chris Van Rompaey

Na ons verblijf in Guesthouse Kowsoeanloeang zijn we het eens met de recensies van gasten die we her en der lezen. Kowsoeanloeang is een aanrader voor wie plaatsen wil bezoeken waar weinig of geen toeristen komen. Rudi en Ake leggen je je hele verblijf in de watten.

www.kowsoeanloeang.co

Ake nam onze journalist mee voor het avondeten in het Cowboy Café in Ratchaburi. © Chris Van Rompaey

Aangeboden door onze partners

Gerelateerd

Als eerste op de hoogte van wat er in jouw straat gebeurt?

Download de GVA-nieuwsapp en stel Nijlen in als startgemeente.

Nu in het nieuws