Denise Verhaert zet zich al meer dan dertig jaar in voor mensen in armoede in Herentals, maar gaat eind deze week met pensioen. 

Denise Verhaert zet zich al meer dan dertig jaar in voor mensen in armoede in Herentals, maar gaat eind deze week met pensioen. © Hans Otten

Bezielster De Fakkel met pensioen: “Ondanks alle inspanningen neemt armoede niet af”

Herentals -

Met een verrassingsfeestje wuifde Herentals dinsdag Denise Verhaert uit. De oprichter van De Fakkel, de vereniging waar armen het woord nemen, gaat na dertig jaar maatschappelijke strijd met pensioen.

Hans Otten

Denise Verhaert (62) is ook tot buiten de Keizerstede bekend om haar inzet voor mensen in armoede. Ze was dertig jaar geleden een van de bezielers van ontmoetingshuis De Dorpel, waar Herentalsenaren die het wat minder breed hebben terechtkunnen voor een goede babbel, maar ook voor een betaalbare maaltijd of kledij. Toen ze doorkreeg dat er naast deze persoonlijke zorg voor haar medemens ook structurele veranderingen nodig zijn om armoede uit de wereld te helpen, stichtte ze vijftien jaar geleden De Fakkel. Zo bouwde ze aan het netwerk van de vier Kempense verenigingen waar armen het woord nemen.

“Na mijn studies als regentes ben ik onmiddellijk les beginnen te geven”, vertelt Denise Verhaert. “Maar na een tiental jaar ben ik naar Manilla vertrokken. Daar heb ik mij twee jaar lang ingezet voor de Filipijnse straatkinderen. Tot een andere medewerker me daar vertelde dat er ook in België nog heel wat problemen zijn die aangepakt moeten worden. Toen ik weer in het land was, hoorde ik over De Dorpel. Al ben ik er eerst enkele keren voorbij gewandeld voor ik er durfde binnen te stappen.”

Denise Verhaert (staande tweede van links) met haar collega’s van De Fakkel en haar dochter (zittend links) tijdens de pensioenviering.

Denise Verhaert (staande tweede van links) met haar collega’s van De Fakkel en haar dochter (zittend links) tijdens de pensioenviering. © Hans Otten

Warm en volhardend

De concrete steun die De Dorpel biedt aan mensen in armoede gaat heel breed, met respect voor de betrokkenen. Als coördinator van De Fakkel probeerde ze op een hoger niveau wat aan de maatschappelijke problematiek te doen, door aan tafel te schuiven bij allerlei besturen, van lokaal tot federaal. Zo kreeg ze onder meer gedaan dat Herentals de vrijetijdspas invoerde en dat De Lijn een bus naar de deeldorpen instelde. Ook de jaarlijkse fakkeltocht op de Werelddag van Verzet tegen Armoede op 17 oktober krijgt dankzij haar inzet ieder jaar weer zowat tweehonderd deelnemers op de been.

Tijdens haar afscheidsfeestje roemen de sprekers haar om haar enthousiasme, warme gloed en volharding. Dat laatste karaktertrekje uitte zich in haar leven al vroeg, en op een heel ander terrein: als langeafstandsloopster behoorde ze veertig jaar geleden tot de Belgische top. Ze nam vier keer deel aan het wereldkampioenschap veldlopen en won onder meer de marathons van Manilla (Filipijnen), Perth (Australië) en Antwerpen.

Armoede verdwijnt niet

“Armoede blijft ook in onze eigen maatschappij een probleem dat niet weg lijkt te gaan”, zegt Denise Verhaert. “Integendeel. Uit recente studies blijkt dat de problematiek op een status quo blijft hangen. Nochtans gebeuren er echt op heel veel niveaus grote inspanningen om armoede weg te krijgen. Dat wil zeggen dat zonder al die moeite er nog veel meer gezinnen in de problemen zouden komen. De manier waarop de energieprijzen momenteel stijgen, schetsen een somber beeld.”

Eind deze week zit haar laatste werkdag er op. Vrees voor het spreekwoordelijke zwarte gat heeft ze niet. “Ik heb nog veel dingen te doen, en veel dingen die ik wil doen. Zo wil ik graag weer wat meer gaan joggen”, zegt ze met een lachje.

Als eerste op de hoogte van wat er in jouw straat gebeurt?

Download de GVA-nieuwsapp en stel Herentals in als startgemeente.

Gerelateerd

Nu in het nieuws